Plutão tem céu azul e regiões de água gelada

Plutão tem céu azul e regiões com água gelada, revelaram os últimos dados enviados à Terra pela sonda New Horizons, da Nasa, que em julho sobrevoou o planeta em sua viagem ao espaço sideral.

Nunca antes Plutão tinha sido observado com tantos detalhes. O planeta está no distante Cinturão de Kuiper, um grande conglomerado de escombros que orbitam em torno do Sol, além de Netuno e que são o resíduo do nascimento do Sistema Solar há 4,6 bilhões de anos.

“Quem teria esperado que haveria um céu azul no Cinturão de Kuiper? É lindo”, disse na quinta-feira Alan Stern, principal pesquisador da New Horizon no Southwest Research Institute (SwRI) em Boulder, Colorado (oeste dos EUA).

Juntamente com este anúncio, a Nasa divulgou uma imagem que mostra um halo azul ao redor de Plutão. A foto foi tirada pela câmera da New Horizons.

“O céu azul costuma ser resultado da dispersão da luz do sol por parte de partículas muito pequenas”, disse Carly Howett, também pesquisadora do SwRI.

“Na Terra, estas partículas são diminutas moléculas de nitrogênio”, explicou. “Em Plutão, estas parecem ser partículas maiores, mas ainda relativamente pequenas, parecidas à fuligem, que denominamos ‘tholins'”, prosseguiu.

A Nasa informou que “a segunda descoberta importante” da última entrega de dados da New Horizons é que em Plutão há muitas regiões pequenas e expostas com água gelada.

Através de uma ferramenta na New Horizons, os cientistas conseguiram fazer um mapa das marcas de água gelada em várias zonas da superfície do planeta.

“Grandes extensões de Plutão não mostram água gelada exposta”, disse outro membro da equipe de cientistas do SwRI, Jason Cook. “Porque aparentemente (o planeta) está mascarado por outros gelos mais voláteis”.

“Entender por que a água se vê exatamente onde aparece e não em outros lugares é um desafio no qual estamos trabalhando”, disse.

As áreas que parecem conter a maior quantidade de água gelada também são vistas em vermelho claro nas últimas fotos coloridas de Plutão.

“Fiquei surpreso de que este gelo seja tão vermelho”, disse Silvia Protopapa, cientista da equipe da Universidade de Maryland em College Park.

A Nasa também informou que a nave New Horizons continua avançando e está atualmente a 5 bilhões de quilômetros da Terra.

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